John Cage y el silencio

Arte - General

John Cage fue un compositor, instrumentista, filósofo, teórico musical y un largo etcétera, que revolucionó la música en la América de los años 50. Fue pionero en la música aleatoria, la música electrónica y en el uso de instrumentos no estándar, como pianos de juguete o cactus (¿?). También, y como no podía ser menos en un espíritu tan creativo como el de John Cage, dedicó tiempo a otras disciplinas artísticas, como la escritura, la pintura (sobre estas líneas 17 Drawings by Thoreau, 1978), el grabado... En este post sólo perfilaré someramente su faceta como músico, que es la más importante y la que más fama y reconocimiento le ha reportado.

Aunque durante un breve periodo desarrolló composiciones más “convencionales”, con muy buena acogida de público y crítica, es su etapa del azar la que ha supuesto una mayor fuente de inspiración para músicos posteriores. La adopción por Cage de las operaciones de azar le costó la crítica y enemistad de un buen número de otros compositores de la época, sobre todo de algunos serialistas (que aunque lo parezca no tiene nada que ver con señores de gesto torvo y ceño fruncido), que usaban un método de composición basado en series, en grupos de notas sin repeticiones que siguen un determinado orden.

Cage comenzó escribiendo pequeñas piezas para piano compuestas con complejos métodos matemáticos. Posteriormente pasó a improvisar primero, y pasar la pieza al papel después, pues pensaba que con este método las composiciones ganaban poder expresivo. También probó con música percusiva y música para danza moderna. Pero es su etapa del azar la que resulta más atractiva. Toda la música de Cage desde 1951 fue compuesta utilizando procedimientos de azar, habitualmente empleaba el I Ching: usaba sus 64 hexagramas creando obras extremadamente difíciles de interpretar. Sin embargo, una de sus obras más famosa es la controvertida 4' 33'', tres movimientos que se interpretan sin tocar una sola nota. Es una obra versátil (claro, cómo podría no serlo), que puede ser interpretado por cualquier tipo de instrumento o conjunto de ellos. La partitura contiene una sola palabra: "Tacet", con la que se indica al intérprete que ha de guardar silencio y no tocar su instrumento durante cuatro minutos y treinta y tres segundos.

John Cage ha servido de fuente de inspiración no sólo a compositores clásicos, sino a bandas de rock como Sonic Youth o Stereolab.

Alguna de sus composiciones:

Dim lights

Dim lights

Dim lights

 

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De Samhain a Halloween

General - general

rowan / Photocase.com

La palabra Halloween procede de la contracción de la expresión All Hallows' Eve (Noche de todos los santos). La festividad como tal proviene de la unión de dos otras muy dispares: de un lado tenemos El día de todos los Santos, de tradición cristiana, donde se venera a todos los santos que no tienen una fiesta propia en el calendario litúrgico. Del otro, Samhain, fiesta de origen celta en la que se conmemoraba el final de la cosecha y la venida de las noches más largas. Samhain significa etimológicamente “el final del verano”. Así los celtas se reunían en torno a hogueras (de manera similar a como todavía hoy se hace en Walpurgis), dejaban comida fuera de sus casas y ponían velas para ayudar a las almas de los muertos a encontrar el camino hacia la luz. Representaba el paso de año, o “año nuevo” a la vez que una apertura a otro mundo. Pero sobre todo era una noche en que los celtas podían reunirse con sus seres queridos ya difuntos, pues estos tenían la autorización para caminar entre los vivos; aunque para evitar el riesgo de los malos espíritus, que también vagaban libres, usaban pequeñas linternas hechas con nabos.

Como vemos, lo único que queda en el Halloween actual de la tradición cristiana es una leve referencia en el nombre y su fecha de celebración, el resto resulta de una adaptación de los mitos celtas.

En los últimos años nos hemos visto invadidos por la fiesta de Halloween; algo que se celebraba en círculos minoritarios ha pasado a formar parte de la gran mayoría. Hay quien ve esto como un paso más en la conquista cultural que los Estados Unidos vienen perpetrando desde el siglo pasado. Yo creo que esta fiesta nos es mucho más cercana de lo que creemos. Nos viene devuelta dando un rodeo, pero no podemos sentirnos completamente desvinculados de esta tradición, que tiene ecos en costumbres aún vigentes hoy en el norte de España. Por otro lado, celebrar (lo que sea y casi como sea) es una de nuestras idiosincrasias más evidentes y conocidas; sólo entiendo la crítica por el factor consumo, que ciertamente hace que la fiesta adquiera un tinte de frivolidad que no tenía en sus orígenes.

 

   

La canción de las dunas

Ciencia - Física

Las dunas cantan. Marco Polo en el siglo XIII ya dijo “En ocasiones se llena el aire con el sonido de todo tipo de instrumentos musicales, incluso tambores y el chocar de armas”. Las dunas pueden producir sonidos de baja frecuencia durante varios minutos que pueden ser oídos hasta diez kilómetros de distancia. La fuerza y la frecuencia depende de la arena que las produce; este sonido se debe al desplazamiento de la arena sobre sus laderas.

Tras varios años de investigación in situ, en dunas de diversos puntos del planeta (Marruecos, China, Chile...), un grupo de científicos llegó a la conclusión de que las colisiones entre los granos de arena hacen que los movimientos se sincronicen y la capa exterior de la duna vibre como si fuera un altavoz. Se ha encontrado que producen diversos tonos, en función del material, tamaño del grano, etc..

Las dunas de Sand Mountain, en nevada, producen un Do bajo, dos octavas por debajo del Do central, en Chile un Fa... Los científicos pudieron reproducir el sonido tomando arena de las dunas citadas y moviéndolas en sus laboratorios sobre láminas de metal.

Dim lights

 

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Tao Te King

Pensamiento/Creencias - Religión

Treinta radios convergen en el eje de una rueda, y sin embargo es el espacio vacío lo que le da utilidad al carro.
Modelando la arcilla se hacen vasijas, y sin embargo es su oquedad lo que las hace útiles.
Puertas y ventanas se abren en las paredes de una casa, pero es la nada de su abertura lo que hace habitable la vivienda.
Lo que existe, sirve para ser poseído.
Lo que no existe sirve para cumplir una función.

 Tao Te King - Lao Tse

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El efecto Mpemba

Ciencia - Física

MisterQM / Photocase.com

El efecto Mpemba es el nombre que se le da a un fenómeno en la congelación del agua, que funciona de forma totalmente contraria a la intuición.

Ante la pregunta: ¿qué se congela antes, el agua a 35ºC o el agua a 5ºC? , ¿cual sería tu respuesta? Si no supieras ya por el inicio de la entrada de un efecto que afecta a su congelación, responderías que a 5ºC, indudablemente. Es lo que dicta la intuición. A 5ºC el agua está más cerca de su punto de congelación que a 35ºC. Pero resulta que en determinadas circunstancias el agua caliente se congela antes que la fría. Aunque ya en la antigua Grecia se sabía que el agua tibia se congela antes que la fría, fue un joven tanzano, Erasto B. Mpemba, quien por casualidad volvió a poner la cuestión en valor frente a la comunidad científica.

La explicación del fenómeno no es única; hay varios factores que influyen en este hecho. El primero de ellos es que el agua caliente posee menos gases en disolución que el agua fría. Los gases dificultan la congelación del agua. Otro factor es que el grado de evaporación del agua caliente es mayor. Y un tercer factor es la convección, el movimiento que se produce en el agua caliente que facilita que la temperatura se distribuya de manera más uniforme y la transferencia de calor al exterior: en el caso del agua fría comenzaría a formarse una capa de hielo en la parte superior del recipiente que dificultaría la congelación de la capa inferior.

Estudios recientes realizados por el doctor L. Vinu constatan que con una diferencia de temperatura superior a 30ºC el fenómeno es más probable.


 

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El porqué de la risa

Ciencia - Biología

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El llanto es la primera señal que emitimos al nacer. A todos nos resulta más o menos evidente por qué lloramos. Cuando el ser humano es aún joven llora para lanzar una llamada de aviso a sus progenitores. Lloramos si nos caemos, o si nos duele algo, o si nos sentimos amenazados... y con ello buscamos protección. No nos resulta tan evidente por qué reímos, o más concretamente, para qué lo hacemos, con que fin. Una explicación exclusivamente biológica (sin tener en cuenta factores psicológicos o sociales) entre varias posibles, es la que sigue.

La risa no aparece hasta el tercer o cuarto mes de vida, y si la miramos con detenimiento, podemos comprobar que sus similitudes con el llanto son más que evidentes. En ambas expresiones los músculos de la cara se contraen, la boca se abre, el rostro se enrojece y se produce lagrimeo (en los casos de risa intensa). Esta aparición coincide con un hecho concreto: el reconocimiento por parte del niño del rostro de los padres. Cuando empieza a distinguir a su propia madre, el joven comienza también a tener miedo de otros adultos, de aquellos que no conoce. En ese instante, la madre (o el padre, básicamente el progenitor que más tiempo pase con el niño) se convierte en la protectora “con rostro”; hasta entonces el niño recibe atenciones y protección pero no es capaz de identificar a su benefactor. Desde ese momento el niño queda fijado en la madre. Como resultado de ese proceso de fijación, el niño puede encontrarse situado en un extraño conflicto. Si la madre hace algo que lo asusta, le da dos señales opuestas. Por un lado le dice: «Soy tu madre, no tienes nada que temer.» Y por otro: «Mira, aquí hay algo que da miedo.» El resultado es que el niño da una respuesta que es, en parte, reacción de llanto, y, en parte, murmullo de reconocimiento de la madre. Es decir, la risa. La risa del niño viene a decir: «Reconozco que el peligro no es real», así la madre (o el padre) puede manejar al niño (o jugar) con más vigor sin que este llore. Poco a poco la risa se convierte en señal de juego o diversión.

El ser humano es básicamente un primate que no termina nunca de madurar por completo, esto hace que esté siempre tratando de conocer sus límites, con la risa obtiene alivio cuando se enfrenta a diferentes situaciones.

Fuente: El mono desnudo, de Desmond Morris.

 

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Man Ray

Arte - Fotografía

Toda expresión plástica no es más que el residuo de una experiencia

 

Algunas fotos de Man Ray (click sobre la imagen para pasar a la siguiente)
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Biston betularia y el "melanismo industrial"

Ciencia - Biología

Olaf Leillinger

La mariposa del abedul (Biston betularia) es una especie de lepidóptero que tiene poblaciones naturales en Inglaterra y América. Se conocen dos coloraciones diferentes en esta especie, una blanca, llamada común, y otra oscura (melánica), conocida como carbonaria. El caso de la Biston betularia no sólo ha sido tremendamente importante en la Ecología Evolutiva, sino que además puede proporcionar un ejemplo muy claro e ilustrativo de la importancia de la adaptación en cualquier ámbito.

A finales del siglo XVIII, cuando la Revolución industrial aún no había hecho su aparición, la población de B. betularia se distribuía muy desigualmente entre ambas coloraciones. Dado que su hábitat natural son los bosques de abedules, y que estos son de corteza clara, la mayoría de los individuos de la especie eran de color claro: les resultaba mucho más fácil camuflarse que a las de color oscuro.

Cuando la Revolución industrial hizo finalmente su aparición, una de las muchas consecuencias que trajo consigo fue la contaminación. Grandes extensiones de bosques de abedul se tiñeron de negro debido al hollín que expulsaban las chimeneas. En estas circunstancias cambiaron las tornas. La población de B. betularia de color oscuro (melánica) adquirió una ventaja mimética frente a la clara, convirtiéndose en poco tiempo en numéricamente prevaleciente. Este fenómeno es conocido como melanismo industrial, y ha sido de gran ayuda para explicar el mecanismo de la evolución.

Una definición más formal del Melanismo industrial

El melanismo industrial es el aumento proporcional de pigmentos melánicos en los miembros de una población, bien sea como resultado de un aumento en la frecuencia de distintas formas melánicas, bien como consecuencia de un oscurecimiento general de algunas o todas las formas dentro de una población, donde este aumento está asociado a los efectos de la contaminación industrial (Majerus, 1998).


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La paradoja de Monty Hall

Ciencia - Matemáticas

soundboy / photocase.com

Volviendo al tema de las paradojas, que comencé hace unos días con la paradoja de Russell, hoy quiero mostraros otra bien curiosa. Se trata de la paradoja de Monty Hall. Esta paradoja está basada en el famoso concurso americano “Hagamos un trato”, presentado por el tal Monty Hall, en el que un concursante debe elegir entre tres puertas cerradas con el fin de obtener un premio. Posteriormente a la elección del concursante, el presentador iba abriendo una a una las puertas que éste había desechado mostrando lo que había perdido. Los premios a los que se optaban en el concurso eran un coche y dos cabras. Aunque en el concurso original, una vez que el concursante elegía una puerta ya no podía cambiarla, a efectos de que la paradoja sea posible, una vez que el presentador abre la primera puerta tras la elección del concursante, se permite a este cambiar la puerta que eligió por primera vez por aquella que aún continúa cerrada.

¿En qué consiste esta paradoja?

Pues bien, lo que la paradoja de Monty Hall dice, es que cuando, tras la elección de la puerta por el concursante y la apertura de otra de las dos restantes por el presentador, las posibilidades de ganar del primero siempre mejorarán si cambia la puerta que eligió por la que aún queda cerrada. Esto desafía la lógica; a simple vista las probabilidades de ganar deberían ser las mismas tanto si cambiamos de puerta, como si no. Vamos a verlo con un ejemplo, pero cambiaré el coche y las cabras por algo con más chispa (lo que me recuerda un capítulo de los Simpson en el que hacen una parodia del concurso con dos tigres).

Imaginemos que estamos presos de un demente adinerado que se aburre terriblemente. Para divertirse nos propone un juego. Nos lleva hasta una habitación que sólo dispone de tres puertas (bueno, obviamente son cuatro, pero la que hemos usado para entrar en la habitación no cuenta). Tras un silencio dramático, y con voz exageradamente grave nos explica lo siguiente: una de estas puertas conduce a la libertad, tras las otras dos encontrarás sendos tigres que llevan una semana a base de agua y barritas dietéticas. Elige, pero hazlo bien, porque de eso dependerá tu vida. Tras superar el primer momento de shock, y acuciado por el villano demente que te amenaza con abrir él mismo la puerta si no te decides, eliges una de ellas. Como al principio desconoces cual es la buena lo haces al azar. Pongamos, por ejemplo, la primera de ellas. Así que sabes con toda seguridad que puedes haber elegido o la libertad, o un tigre bastante cabreado. Tu elección tiene un 33% de posibilidades de ser la correcta. Ahora, y tras una carcajada de malo de tebeo, nuestro villano abre una de las puertas que tú has descartado previamente; bueno, pongamos que las puertas tienen un ventanuco cerrado en su centro (que el tipo es malo pero no tonto) por donde puedes ver su interior. Te muestra la puerta número tres (por ejemplo) y descubres un enorme tigre en su interior. Ahora, para hacer de tu calvario algo más divertido para él, te propone lo siguiente: si lo deseas puede cambiar de puerta. A priori, lo más lógico es pensar que cambiemos o no, eso no afectará a las posibilidades que tenemos de salir de allí con vida. Pues no; las matemáticas nos dicen que, probablísticamente hablando, si cambiamos nuestra elección, las posibilidades de salir entero del trance aumentan.

¿Cómo es eso posible? Pues bien, al principio tenemos 1/3 de probabilidades de escoger la puerta que nos conduce a la salida, frente a 2/3 de elegir un tigre. El “truco” está en juzgar el proceso como un todo, pues el error común es pensar que después de que el villano haya abierto la puerta con un tigre, las dos que quedan tienen la misma probabilidad (un 50%) de ser la salvación. Esto es erróneo porque nuestro captor abre la puerta después de nuestra elección y, por lo tanto, la suya está condicionada por la nuestra.

Si escogemos como primera opción la puerta que nos conduce a la salida (con una probabilidad de 1/3), entonces el perverso villano puede abrir cualquiera de las dos puertas. Además perderemos la vida si aceptamos cambiar la nuestra. Pero, si hemos escogido un tigre como primera opción (con una probabilidad de 2/3), el villano sólo tiene la opción de abrir una puerta, y esta es la única puerta que contiene un tigre. En ese caso, la puerta restante tiene que ser la que nos conduzca a la salida. Así que como es más fácil que de primeras escojamos la puerta equivocada (tenemos un 66% de posibilidades de hacerlo) cambiar será, en general, mejor estrategia que quedarnos con nuestra opción original.

 

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